A los 58 años de edad, Bill Z estaba preocupado debido a que estaba viviendo tiempo de más. Su padre murió de enfermedad cardiaca a una edad temprana. Su madre murió de cáncer. Aunque Bill se sentía bien, se preguntó si su cuerpo albergaba a un asesino que pudiera surgir en cualquier momento. Él había leído sobre tomografías computarizadas (TC) que revisan todo su cuerpo para detectar una enfermedad y se preguntó, "¿Realmente eso funciona?"

Como sucede con la mayoría de las asuntos de la medicina, la respuesta a la pregunta de Bill es sí y no.

¿Qué Puede Indicarle una TC?

Una máquina para realizar tomografías computarizadas utiliza rayos x para producir imágenes por computadora de tres dimensiones del corazón, pulmones, intestinos y otros órganos vitales dentro del cuerpo. A partir de estas imágenes, un doctor puede encontrar un tumor u otra irregularidad. De hecho, los doctores utilizan comúnmente las TC para buscar problemas sospechosos en una persona enferma. Pero al utilizar las TC para detectar anomalías en una persona saludable involucra un balance mucho más complicado tanto de los beneficios como de los daños potenciales.

Investigación Prometedora

Investigación sugiere muchas promesas para el uso de TC para detectar áreas específicas del cuerpo (tales como el colon, pulmones y corazón) para la enfermedad cuando existen indicaciones médicas. Amin Chaoui, MD, un radiólogo en Boston University School of Medicine dice, "Detección de pólipos del colon es una prueba muy buena. Ha demostrado ser muy efectiva."

Asimismo, estudios muestran que la detección específicamente para el calcio alrededor del corazón puede identificar a algunas personas que podrían estar en riesgo elevado de padecer un ataque cardiaco en el futuro. Por otro lado, aunque las tomografías de los pulmones pueden encontrar tumores con eficacia, los médicos desconocen todavía si esta detección temprana salva vidas. Alguno tumores podrían desarrollarse tan rápido que sólo la TC realizada con mucha frecuencia (demasiado costosa y con demasiada radiación) podría detectarlos. Otros podrían ya haber desarrollado peligrosamente una etapa de metástasis en el momento en que puedan ser detectados por una TC.

¿Qué Hay Con Respecto a la Revisión Total de Cuerpo?

Preguntas surgen entre los expertos cuando se utiliza una forma amplia de las TC al revisar todo el cuerpo en lugar de áreas específicas con el fin de detectar una enfermedad. Paolo Raggi, MD, un cardiólogo en Tulane University School of Medicine, cree que la TC es valiosa cuando se busca enfermedad cardiaca en algunas personas sin síntomas, pero es preocupante con respecto a la revisión total de cuerpo.

"No estoy en contra de encontrar cosas así que puedo proponerla, pero ¿qué pasa si usted las encuentra innecesarias?" él pregunta. ¿Qué vamos a hacer con ella?

Incluso doctores han creado un nuevo término, "incidentalomas" para los tumores (con frecuencia benignos) que se encuentran "a propósito" por la revisión regional o total de cuerpo a través de TC. Estos incidentalomas podrían encontrarse en la tiroides, paratiroides, riñones, glándulas suprarrenales, hígado o cerebro. Encontrar un incidentaloma puede llevar a pruebas o incluso cirugía y lo más probable es que conduzca a la ansiedad y al costo más que al resultado de la mejora de la salud o la preservación de la vida.

Lo que les preocupa al Dr. Raggi y otros es si realizar las TC en personas normales generará un número alto de resultados falsos positivos y falsos negativos. Los resultados falsos positivos ocurren cuando una tomografía del cuerpo de una persona saludable encuentra algo que parece ser una enfermedad sospechosa (tales como un incidentaloma) pero que requiere mayor exploración para saber si es benigno. Este resultado puede generar preocupación innecesaria y causar efectos secundarios de otras pruebas que se necesitan en ese momento para "descartar" un problema.

Los resultados falsos negativos se presentan cuando algo parece normal en el momento de la prueba, pero en realidad la persona tiene un enfermedad que se manifestará en un futuro cercano. En otras palabras, la prueba falla al buscar la enfermedad y se le puede "tranquilizar falsamente" a la persona. Expertos discuten que actualmente no existe suficiente experiencia con la revisión total de cuerpo en personas normales como para saber si el índice de resultados falsos positivos y falsos negativos es lo suficientemente bajo para que ésta sea una buena prueba.

La Controversia Continúa

Otros médicos discuten que puesto que tenemos la tecnología de la TC, por qué no se utiliza. Max Rosen, MD, profesor asociado de radiología en Harvard Medical School dice, "Los mejores usos [de la revisión total del cuerpo a través del TC] son otorgar a los pacientes información inteligente sobre su estado de salud que pueden usar para tomar decisiones sobre el futuro cuidado médico o elecciones de estilo de vida." Siente que en tanto los riesgos y los beneficios se discutan claramente, la revisión total del cuerpo a través de TC sólo puede sumarse al conocimiento general de la salud de una persona.

También el Dr. Rosen disipa la gravedad del riesgo de radiación diciendo que la exposición a la radiación de la mayoría de las máquinas de TC es igual a la radiación que usted recibe al viajar en todo el país en un avión. La Food and Drug Administration de los Estados Unidos es muy cautelosa en su evaluación del riesgo de radiación proveniente de la revisión total del cuerpo a través del TC:

El riesgo principal que se relaciona con la dosis de radiación para una persona que se somete a un procedimiento con TC es la pequeña posibilidad de desarrollar un cáncer inducido por radiación en algún momento posterior en la vida de esa persona. Para un paciente con una necesidad médica, el beneficio de un diagnóstico o procedimiento terapéutico con TC que un médico recomienda normalmente excede el pequeño riesgo de cáncer relacionado con un procedimiento con TC. La FDA, en su comunicado del 2005 sobre la revisión total de cuerpo a través de la TC es mucho más cautelosa en su afirmación de los beneficios de este procedimiento: "Actualmente cualquier supuesto beneficio de la revisión total del cuerpo a través de la TC es incierto y dicho beneficio podría no ser lo suficientemente grande como para contrarrestar los daños potenciales que podría causar dicha revisión."

Para una persona que no presentan síntomas, es poco probable que la revisión a través de TC descubra una enfermedad seria y el daño potencial para la persona podría ser mayor que el supuesto beneficio. No existe información que demuestre que la revisión total de cuerpo a través de la TC de las personas sin síntomas proporcione una mayor probabilidad de beneficios que de los daños. Un pequeño estudio ha demostrado un desacuerdo considerable entre los radiólogos con respecto a los reportes de los resultados de las revisiones totales del cuerpo y no ha encontrado diferencias en la mortalidad de dos años entre un grupo de personas que se sometieron a una tomografía y un segundo grupo que no se sometió a ella. La principal diferencia entre los dos grupos fue en los costos del cuidado médico después de la tomografías: estos fueron dos veces más altos para el grupo que se sometió a las tomografías que para las personas que no se sometieron a ellas. Los autores utilizaron este estudio para discutir que sería tanto difícil como muy costoso un estudio que pudiera determinar definitivamente si la tomografía es beneficiosa. En un estudio de 2005 en 1200 personas a la que se les aplicó tomografías se encontró que el número promedio de los resultados anormales por persona era de casi 3 y que el 37% de las personas que se sometieron a tomografías recibieron una recomendación para realizarse más estudios de algún tipo. Fue confuso con respecto a qué pasaría si cualquiera de estos resultados llevara a beneficios de salud.

La excepción a este punto de vista bastante pesimista es la "colonografía virtual por TC." Ésta es una técnica en la cual se utiliza la revisión por TC para detectar pólipos a personas asintomáticas que podrían llevar al cáncer de colon algún día. Aunque todavía existe más que aprender sobre el papel que puede jugar este tipo de revisión, evidencia actual sugiere que probablemente sus beneficios son totalmente mayores que cualquier riesgo.

Todavía Es un Nuevo Concepto

Actualmente muchos centros de radiología ofrecen revisiones totales del cuerpo por TC. El costo de una de ellas varía desde $300 a $1,200, dependiendo del lugar donde lo realice. El seguro médico no cubre el costo y con frecuencia no se requiere la canalización de un médico de cabecera.

También, puesto que la revisión total del cuerpo es nueva, nadie sabe qué tan frecuente se debe realizar. Para alguien con factores de riesgo como un historial familiar de enfermedad cardiaca, podrían ser útiles las revisiones repetidas con el paso del tiempo, pero otra vez se desconoce la respuesta.

En cuanto a Bill Z, decidió intentarlo. Se sometió a una revisión por TC para buscar calcio en sus vasos cardiacos. Los resultados mostraron calcio y algunas masas en su hígado. Después de realizar más pruebas, las masas del hígado resultaron no ser perjudiciales, pero el calcio sugiere que se encuentra en un riesgo considerable de padecer enfermedad cardiaca. Todavía está feliz por haberse hecho la prueba.

"Los resultados ayudaron a inclinar la balanza a mi favor para perder peso y hacer que mi presión arterial bajara," él dice.