Durante siglos, la tuberculosis (TB) ha plagado países en todo el mundo. Pero en 1940, se desarrollaron los primeros tratamientos con medicamentos y gradualmente el índice de la tuberculosis disminuyó, particularmente en países desarrollados donde estos medicamentos estuvieron disponibles ampliamente.

Es problema es que está de regreso nuevamente.

De acuerdo con los Centers for Disease and Prevention (CDC), existen aproximadamente 14,000 casos en los Estados Unidos. La Organización Mundial de la Salud (OMS) calcula que, en el 2005, 1.6 millones de muertes en todo el mundo se relacionaron con la TB. Por su parte, autoridades oficiales de la salud indican que actualmente los viajeros internacionales necesitan informarse sobre la TB, debido a que al viajar podrían tener un incremento el riesgo de contraer TB.

¿Por qué Está Aumentando la Tuberculosis?

De acuerdo con OMS, la TB ha aumentado en los últimos años debido a lo siguiente:

  • La propagación del VIH/SIDA
  • Aparición de variedades de resistencia al medicamento de la TB
  • Aumento en el viaje e inmigración en todo el mundo

Los viajeros internacionales están en un aumento en el riesgo de contraer TB por dos razones:

  • Son más propensos a visitar países donde prevalece la TB
  • Frecuentemente, su modo de transporte es en una área reducida (tal como un avión), donde podrían compartir espacio aéreo con alguien que tiene TB activa

La Stop TB Partnership enlista los países con el índice más alto de TB. Los diez países principales con más casos son:

  • India
  • China
  • Indonesia
  • Nigeria
  • Bangladesh
  • Pakistan
  • Sudáfrica
  • Etiopía
  • Filipinas
  • Kenia

Aunque las autoridades oficiales de la salud resaltan que la TB se transmite más comúnmente por la exposición repetida diaria, la CDC documentó su primer caso comprobado de transmisión de la TB de un pasajero de avión a otros cuatro pasajeros en 1995 e investigadores continúan observando este riesgo. En un estudio publicado en Lancet se encontró que los viajeros que se quedaban durante periodos largos de tiempo en países con altos índices de TB tuvieron el mismo riesgo o mayor que los residentes de estos países.

¿Cómo Se Transmite la TB?

La bacteria que causa la tuberculosis se llama Mycobacterium tuberculosis, la cual puede atacar cualquier parte del cuerpo, pero generalmente se disipa en los pulmones (llamada TB pulmonar). Cuando alguien con TB pulmonar activa tose, las bacterias se transmiten por medio del aire y las personas cercanas podrían inhalarlas.

La TB es más propensa a propagarse de persona a persona en lugares cerrados debido a lo siguiente:

  • Las gotas de agua que portan las bacterias se dispersan con más amplitud en el exterior
  • La radiación ultravioleta del sol elimina la TB rápidamente

Afortunadamente, la exposición a las bacterias de la TB no significa automáticamente que se desarrollará la enfermedad. Si usted tiene un sistema inmunológico normal, las defensas de su cuerpo formarán inmediatamente una "fortaleza" alrededor de las bacterias. Esto podría mantener inactiva la TB en su cuerpo durante años, posiblemente durante toda la vida. Si las bacterias permanecen inactivas, se considera que una persona está infectada, pero no tiene tuberculosis activa y no puede infectar a otras personas.

La TB llega a ser activa y sintomática cuando la fortaleza del sistema inmunológico no puede contener más el crecimiento de las bacterias. Generalmente, esto ocurre cuando se debilita el sistema inmunológico, debido a:

Cuando la TB se activa en los pulmones, el cuerpo comienza a mostrar síntomas, tales como:

  • Tos severa que dura más de dos semanas
  • Dolor en el pecho
  • Toser sangre o esputo (mucosidad que sale de la profundidad del interior de los pulmones)
  • Debilidad o fatiga
  • Pérdida de peso
  • Sudores fríos
  • Escalofríos o fiebre

¿Cuáles Son las Indicaciones para la Examinación para los Viajeros?

La infección por TB se diagnostica por medio de una prueba cutánea. En Norteamérica, generalmente se utiliza la prueba de la tuberculina (con frecuencia llamada PPD para derivado proteico purificado). Se inyecta una pequeña cantidad de líquido de prueba en la piel en la parte inferior del brazo y se mide la reacción de 2 a 3 días después.

Generalmente, una reacción positiva, que se caracteriza por una protuberancia levantada mayor de 10 milímetros de ancho, indica infección de TB, pero diagnostica la enfermedad activa. Una reacción negativa indica la ausencia de la infección; sin embargo, si la exposición fue reciente, se recomienda que se realice otra prueba cutánea 10 a 12 semanas después del momento de la exposición.

Para los viajeros que permanecen un mes o más tiempo en países donde prevalece la TB, se recomienda que se realicen pruebas antes y después de la exposición, con la examinación repetida en intervalos de 1 a 2 años si la exposición continúa. Generalmente, la prueba de pre-partida se debe realizar con un método de dos etapas para revisar si se presenta un "aumento." En el método de la segunda etapa, se aplica una prueba de TB y da lectura después de 48 a 72 horas. Si la prueba es negativa, entonces se aplica la segunda prueba por separado en el lapso de una semana. También se da lectura a esta prueba dentro de 48 a 72 horas.

¿Cuál Es el Tratamiento?

La TB es curable cuando se trata consistentemente. Sin embargo se debe tomar el medicamento durante todo el curso prescrito. El fracaso del apego a la dosis prescrita podría dar como resultado el desarrollo de nuevas variedades de TB resistente al medicamento que podrían no ser curables.

Para las personas que se encuentran en categorías de alto riesgo (por ejemplo, sistema inmunológico debilitado) o personas asintomáticas con resultados positivos de la prueba cutánea, se podría prescribir el medicamento isoniazid (INH) durante al menos seis meses como terapia preventiva.

Está disponible una vacuna para la TB, llamada BCG, en muchos países pero no se utiliza rutinariamente en los Estados Unidos. La vacuna no previene la transmisión de las bacterias de la TB, pero podría evitar que llegue a ser activa una vez que la persona se infecta.

Si usted padece TB activa, lo más probable es que su tratamiento incluirá dos o más de los siguientes medicamentos durante al menos un año:

  • Isoniazid (INH)
  • Rifampin
  • Pirazinamida
  • Etambutol
  • Estreptomicina

Para la TB pulmonar activa, necesitará aislarse de sus compañeros de trabajo, amigos y familia para que no los infecte. Si después de varias semanas de tomar medicamento sus síntomas desaparecen y no se presenta ninguna bacteria en su esputo, ya no será infeccioso y podría reanudar la actividad normal mientras continúe tomando el medicamento.

Si usted va a viajar, ¿qué tipo de protección debe elegir? No existen respuestas simples, pero el riesgo es menor si se encuentra al aire libre y en situaciones donde la distancia con una persona infectada sea mayor de tres pies. Es muy poco probable que infección de la TB ocurra si usted se expone durante menos de siete horas; así que el contacto casual con el aire que contiene las bacterias de la TB es relativamente seguro (por ejemplo, estar brevemente en la inmediaciones cercanas de una persona que esté tosiendo).

Los viajes largos en autobús y tren podrían poner algo de riesgo si uno o más de sus compañeros pasajeros padece tuberculosis activa. Probablemente es sabio mantener su distancia de las personas que tosan activamente. En algunos países, es común ponerse una mascarilla quirúrgica si usted padece un resfriado o gripe. También podría querer usar una, para protegerse usted mismo de una persona que esté tosiendo.

Recuerde que la tuberculosis no es exclusivamente una enfermedad respiratoria. También se puede transmitir por medio de la leche sin pasteurizar o productos lácteos. Cuando viaje a regiones donde la TB es común, evite beber leche sin pasteurizar o sin hervir o productos lácteos.

En general, la tuberculosis no se transmite fácilmente. Pero los viajeros internacionales deben tomar medidas preventivas si se encuentran en un mayor riesgo de exposición.